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Nasa descobre asteroide que acompanhará a órbita da Terra durante séculos

A agência espacial americana NASA descobriu um pequeno asteróide que orbita em volta do Sol ao mesmo tempo que circunda a Terra e que deverá acompanhar a trajetória do nosso planeta durante vários séculos. Batizado como 2016 HO3, o asteróide dá voltas em torno da Terra enquanto percorre a sua órbita ao redor do Sol, mas está distante demais para ser considerado um satélite, como a Lua.

“Como o 2016 HO3 circunda o nosso planeta, mas nunca vai longe demais, orbitando o sol em conjunto com a Terra, referido-nos a esse asteróide como um semi-satélite”, disse Paul Chodas, do Centro de Estudos de Objetos Próximos da Terra, da Nasa.

Segundo o cientista, o asteroide 2003 YN107 seguiu um padrão de órbita similar há dez anos, mas acabou por se afastar após algum tempo.

“Este novo asteróide parece estar mais preso à Terra. Os nossos cálculos indicam que se tem comportado como um semi-satélite há quase um século e continuará a fazer-nos companhia por vários séculos.”

O 2016 HO3 foi visto pela primeira vez a 27 de abril último. O seu tamanho ainda não foi determinado, mas é provável que tenha entre 40 e 100 metros de comprimento. Na sua órbita, o 2016 HO3 passa metade do tempo mais próximo do Sol do que a Terra, mas quando o asteróide se afasta muito do nosso planeta, as forças gravitacionais trazem-no para mais perto.

“Quando o asteróide começa a distanciar-se demais, a gravidade da Terra é forte o suficiente para reverter esse processo e mantê-lo na sua órbita. Assim, nunca se afasta além de uma distância de mais ou menos cem vezes a distância da Lua em relação à Terra”, afirma Chodas.

“O mesmo efeito impede-o de chegar perto demais – ele chega no máximo até 38 vezes a distância da Lua. Assim, esse pequeno asteróide fica preso à Terra, como se estivesse a dançar com o nosso planeta.”

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